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Plus de 10 millions de personnes sont involontairement porteuses du virus HTLV-1


HTLV-1: Un virus continue de se propager inaperçu

Des millions de personnes dans le monde sont déjà infectées par le HTLV-1, un virus humain qui se transmet principalement lors de rapports sexuels et provoque une forme particulière de leucémie (cancer du sang). Le virus est également associé à diverses autres maladies. Mais presque personne ne connaît le HTLV-1 (virus T-lymphotrope humain 1) et les dangers qu'il représente. Bien que le virus ait été découvert il y a des décennies, les recherches n'ont commencé que récemment à se concentrer à nouveau sur ce sujet. La vaccination ou la guérison n’ont pas encore été possibles.

Dans une lettre adressée à l'Organisation mondiale de la santé (OMS), les scientifiques ont maintenant appelé à une sensibilisation accrue aux infections au HTLV-1. Plus de dix millions de personnes dans le monde sont déjà infectées par le virus et la plupart ne sont pas au courant de l'infection, rapporte l'équipe de recherche dirigée par Charles Bangham de l'Imperial College de Londres. Les experts britanniques s'étaient penchés sur les effets du HTLV-1 sur le génome humain dans une étude récente, avec des résultats inquiétants. L'étude a été publiée dans le magazine spécialisé "eLife".

90% des personnes touchées ne connaissent pas leur infection

Le fait que des millions de personnes soient infectées sans méfiance par un virus, qui, dans le pire des cas, peut provoquer des maladies mortelles et se transmet lors de rapports sexuels, rappelle fortement la situation initiale avec le VIH. "Les humains sont porteurs du virus sans symptômes depuis des décennies, et 90 pour cent des personnes touchées ne savent pas qu'ils l'ont", rapportent les scientifiques de l'Imperial College de Londres. Le virus peut également être transmis par transfusion sanguine et lait maternel, mais l'infection résulte généralement de rapports sexuels non protégés. On estime que cinq à dix pour cent des personnes infectées développent une forme agressive de leucémie ou une maladie paralytique progressive à la suite de l'infection.

La recherche sur le HTLV-1 négligée depuis des années

La découverte du HTLV-1 en 1980 par un groupe de travail dirigé par Robert Gallo au NIH a fait sensation à l'époque. Pendant des décennies, les chercheurs cherchaient des rétrovirus chez l'homme et maintenant ils avaient enfin pu prouver leur existence. Cependant, le virus du sida VIH a été découvert peu de temps après et compte tenu de l'énorme menace sanitaire posée par le VIH, la recherche dans les décennies à venir s'est concentrée principalement sur ce type de rétrovirus. HTLV-1 a été négligé. Une erreur, selon les experts médicaux d'aujourd'hui.

Interventions importantes dans le génome

Les scientifiques britanniques de l'Imperial College de Londres ont montré dans leur étude actuelle les conséquences importantes que les virus peuvent avoir sur le génome des personnes infectées. Les chercheurs expliquent que des virus tels que HTLV-1 ont le potentiel de détruire des dizaines de milliers de gènes en raison du grand nombre de sites dits CTCF dans le génome humain. Les nouvelles découvertes sont également une explication possible du lien avec la leucémie et d'autres maladies.

Lien avec les maladies pulmonaires

Les maladies que le HTLV-1 peut provoquer comprennent la bronchectasie (sac bronchique), selon une étude australienne de mars de cette année. L'étude a été menée sur des Australiens indigènes qui avaient précédemment trouvé des taux d'infection relativement élevés par HTLV-1. Les scientifiques ont examiné les liens possibles entre les virus et les maladies pulmonaires telles que la bronchectasie, la bronchite et la bronchiolite. L'influence des virus sur le risque de décès a également été déterminée.

Risque sous-estimé jusqu'à présent?

Selon les auteurs de l'étude, les virus sont associés à des infections respiratoires et à des décès prématurés dus à des complications de bronchectasie. "Nos résultats suggèrent que la mortalité associée à l'infection par le HTLV-1c pourrait être plus élevée qu'on ne le pensait auparavant", ont averti les chercheurs. Des études complémentaires sur les risques d'infections par le HTLV-1 sont désormais nécessaires. (Fp)

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